Acerca del mal de Altura en Cusco y como evitarlo

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El mal de altura, también conocido como mal agudo de montaña (MMA), enfermedad de la altura, hipobaropatía o Soroche, es un efecto patológico de la altura en los seres humanos, causado por la exposición aguda a la baja presión parcial de oxígeno a gran altura.

Comúnmente ocurre por encima de los 2.400 metros (aproximadamente 8.000 pies). El mal agudo de montaña puede progresar a un edema pulmonar de gran altura (HAPE) o a un edema cerebral de gran altura (HACE). Las causas del mal de altura no se comprenden completamente. El porcentaje de oxígeno en el aire permanece esencialmente constante con la altitud en 21% hasta los 21.330 m (70.000 pies), pero la presión del aire (y por lo tanto el número de moléculas de oxígeno) disminuye a medida que la altitud aumenta – en consecuencia, la cantidad de oxígeno disponible para mantener la alerta mental y física disminuye por encima de los 3.050 m (10.000 pies). El mal de altura generalmente no afecta a las personas que viajan en avión porque la altitud de la cabina en los aviones modernos de pasajeros se mantiene a 8.000 pies (2.440 m) o menos.

Una condición superficialmente relacionada es el mal de montaña crónico, también conocido como enfermedad de Monge, que ocurre sólo después de una exposición prolongada a una gran altitud. Una condición no relacionada, a menudo confundida con el mal de altura, es la deshidratación, debido a la mayor tasa de pérdida de vapor de agua de los pulmones a grandes altitudes.

Aquellas personas que ascienden rápidamente a altitudes superiores a los 2500 m (8100 pies) pueden desarrollar mal de altura. En el Perú, esto incluye el Cusco (3326 m.s.n.m.) y el Lago Titicaca (3820 m.s.n.m.).

Estar físicamente en forma no es ninguna garantia de prevenir el mal de altura. Aquellos que han experimentado el mal de altura en el pasado son propensos a futuros episodios. El riesgo aumenta con ascensos más rápidos, altitudes más altas y mayor esfuerzo. Los síntomas pueden incluir dolores de cabeza, náuseas, vómitos, mareos, malestar, insomnio y pérdida de apetito. Los casos graves pueden complicarse por la presencia de líquidos en los pulmones (edema pulmonar de gran altura) o por la hinchazón del cerebro (edema cerebral de gran altura). Si los síntomas son más que leves o persisten durante más de 24 horas (mucho menos a grandes altitudes), descienda inmediatamente por lo menos 500 metros y consulte a un médico.

Para ayudar a prevenir el mal de altura, la mejor medida es pasar dos noches o más en cada ascenso de 1000 o 2000 metros. Alternativamente, tomar 125mg o 250mg de acetazolamida (Diamox) dos o tres veces al día comenzando 24 horas antes del ascenso y continuando durante 48 horas después de la llegada a la altitud.

Los posibles efectos secundarios incluyen aumento del volumen urinario, entumecimiento, hormigueo, náuseas, somnolencia, miopía e impotencia temporal. Acetazolamida no debería ser administrada a mujeres embarazadas o a alguien con un historial de alergia a las sulfas. Para aquellos que no pueden tolerar la acetazolamida, la siguiente mejor opción es 4mg de dexametasona tomada cuatro veces al día. A diferencia de la acetazolamida, la dexametasona debe disminuir gradualmente al llegar a la altitud; ya que existe el riesgo de que ocurra el mal de las alturas al reducirse la dosis.

La dexametasona es un esteroide, por lo que no debe ser administrada a los diabéticos o a cualquier persona para la que la toma de esteroides no sea un consejo. Una alternativa natural es el gingko, que algunas personas encuentran bastante útil.

Cuando se viaja a grandes altitudes, también es importante evitar el sobreesfuerzo comer comidas ligeras y abstenerse del alcohol. El mal de altura debe tomarse en serio; puede ser mortal cuando es grave.

El riesgo del mal de altura en el Perú

Aunque es difícil determinar con exactitud el riesgo que corre de sufrir el mal de altura en Perú, deberá tomar precauciones en cualquier caso. El mal de altura puede afectar incluso al viajero más sano y en forma. Tan pronto como pases la marca de los 8.000 pies, estarás en riesgo de sufrir el mal agudo de montaña (AMS), la forma más leve y común de esta condición.

También existen formas más severas: edema pulmonar de altura (HAPE) y edema cerebral de altura (HACE). Ambos pueden ocurrir cerca de 8.000 pies (2.000 m) pero son más comunes a alturas de aproximadamente 12.000 pies (3.600 m) y más alto.

No hay manera de saber de antemano si usted es susceptible al mal de altura. De acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, “la forma en que un viajero ha respondido a la altura anteriormente es la guía más confiable para futuros viajes, pero no es infalible”.

Prevención del mal de altura

La prevención exitosa es siempre preferible al tratamiento, por lo que hay que tener en cuenta las siguientes pautas antes de dirigirse a lugares de gran altitud en el Perú:

Un ascenso lento es siempre la mejor opción. Siempre que sea posible, déle tiempo a su cuerpo para que se ajuste a la altitud. La aclimatación adecuada es la mejor defensa contra el mal de altura.

Tómelo con calma durante las primeras 24 horas en la altitud – no se esfuerce demasiado y no suba más. Esto es particularmente importante si llega en avión.

Evite el alcohol, el tabaco y los somníferos. Manténgase hidratado bebiendo mucha agua.
Coma alimentos con alto contenido de carbohidratos (como pasta, papas y pan).

Beba té de coca o mastique hojas de coca al llegar a la altitud y durante su estadía. Aunque en gran parte no está probado científicamente, los habitantes de la zona lo juran. Tenga en cuenta que las hojas de coca, aunque son legales en el Perú, pueden hacer que una prueba de drogas resulte positiva para la cocaína.

La medicación es también una opción. La acetazolamida es el tipo de píldora más común para el mal de altura. Existen otras opciones, pero no son un sustituto de la aclimatación adecuada. Siempre consulte a su médico antes de tomar el medicamento para el mal de las alturas.

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